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钱从哪里来?从钱的从前开始说起

大家都爱钱。
神智正常的人类中,除了极少数以外,都想要有更多钱。大多数人都觉得自己钱不够用,想要赚更多钱,最好还不用付出太多心力,能钱滚钱更好。

钱又不能吃,为什么大家都爱?图/取自Maxpixel

钱,不是天然产物,而是人类的发明。这项人类历史上最重要的发明之一,是在多久以前诞生的,经历过哪些变化,又对人类有什么影响?来看看美国大学(真的叫作American University,位于华盛顿特区)的人类学教授Chapurukha Kusimba,看待钱的考古学视角〈When – and why – did people first start using money?〉。

有钱有事:多功能的钱

根据考古记录,人类最早使用货币(currency),至少可以追溯到4万年前。人类早在旧石器时代已经互相交易,像是用燧石工具交换别人的人造物。而钱(money)现身的年代更晚一点,它的型式也不断演化,从天然物品,演变为金属硬币,又变成纸钞,直到今天的数位型式。但用钱的目的大致上还是那些:交易、支付、作为价值标准、储存财富、帐户单位。

美金!图/取自wiki

人类的文明与发展,和钱密不可分,对考古学家来说,藉由研究遗址中的各式钱与货币,能深入了解古代的贸易,还有人群之间的互动。要认识人的历史,务必不能忽视钱的历史。

关于钱的起源,有不少试图解释的理论,这些论点也反映了钱的多功能性。钱能作为交易时,双方共同接受的标准,让交易得以进行;钱可以促进不同的社会彼此合作;社会阶级能被钱延续;钱也是政治权力的具体展现。一些证据指出,钱是因应交换礼物,与偿还债务的目的而生。

货币的各种型式

种类千变万化,天然产生的稀有物品,都曾被作为货币使用。许多较为少见的天然材质,像是铜、金、银、琥珀、黑耀石,都曾经成为货币;珍珠母(mother-of-pearl)被广泛用于美洲原住民的社会;用贝壳( cowry shells )制作的钱币,在非洲、亚洲、欧洲、澳洲都出现过;也有活的动物,例如牛,直到很接近现代时仍被作为货币。

3000年前中国的贝壳钱。图/PHGCOM , CC BY-SA

西元一世纪以后,世界各地,主要是在欧洲、亚洲、北非出土,用铅、铜、银、金等材料做成的硬币,标识着人类开始大量造币。古罗马、伊斯兰、印度、中国,都发展出自己的前现代商业。

金属货币成为用于交易的钱,可归功于它本身便于携带、耐用、容易运输,以及内生性的价值。其他型式的财产与钱,像是乳牛,大家都是畜牧社会的话,互相交易相当合适,然而牛远比金属不容易运送,要是碰上天灾更是马上完蛋,这就不如金属货币了。

金钱流动,促进了人与人的交流

钱被发明以后,随即与政治密不可分。使用金属钱币,政治领袖可以决定金属的生产,包括采矿、冶炼、铸造各步骤,还能掌握钱的流通与使用。收税,更完全是政治权力的展现,税金能用于供养贵族、经营政府单位、维系军队。

钱也能成为稳定社会的力量,让人能够和平的交换物资、资讯、服务,不论是同一群体之内,或是在不同的人群之间。过去就跟今日一样,没有社会能完全自给自足,钱能让各个社会互通有无。人用各种货币,可以取得本来没有的资源、降低风险、创造同盟与友谊。

钱是人类共通的语言。图/取自robertocandelaria

各个时代、地区的人类,不论从事的是采集狩猎、游牧、农业,或现代城市生活,都需要用钱,钱是全人类共通的语言,双方贸易时就算语言不同,只要拿出钱来,对方也能意会。

在东非发现的「永乐通宝」

钱能让人交换资源,建立地理范围很大的贸易网路。年代介于西元700 到1450 年的「海上丝路(Maritime Silk Road trade)」,就让印度洋周围的欧洲、中东、阿拉伯、东非、南亚、东南亚、东亚地区,形成一个庞大的跨国贸易网路。而考古学家,靠着研究钱的流向,能够追寻古代人与人之间的交流与互动。

东非肯亚的Manda,是个位于印度洋西侧的贸易港口,Kusimba 在自己的考古挖掘中,2012 年时于此地,找到600 年前的「永乐通宝(Yongle Tongbao)」。永乐通宝是由铜与银铸造,中间有穿孔的金属钱币,最初发行的年代是明朝永乐皇帝,也就是去世后庙号明成祖的那位,还活着的时候。

肯亚出土,600 年前的永乐通宝。图/Chapurukha Kusimba 拍摄。

明成祖在世界历史上最出名的事迹,是任内的郑和下西洋,而永乐通宝也在郑和率领,兼具政治与贸易的任务中被大量带往海外。永乐通宝后来成为各地广泛使用的货币,成了考古学家追踪贸易交流的一项指标。现在我们知道,来自中国的钱币,最远甚至抵达了非洲东岸的肯亚。

地理上,东非还是与伊斯兰世界比较接近。考古记录显示,根基于货币的市场经济,在那个时期正在发展。在东非海岸,斯瓦希里(Swahili)的国王与商人,为了促进贸易而信仰伊斯兰,和中东、南亚商人做生意。钱币不只是地方性事务,也是人类之间连结的象征。

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钱促进资源交流,还有不平等

除了促进资源交流、连结人群的正面效果外,货币也带来某些负面影响。比方说,现代中国与非洲的来往,远比郑和与永乐皇帝的年代更深更广,然而比起当年带来钱币,象征长距离友谊的郑和拜访时,如今双方的关系却也更不平等了。

从天然的贝壳、珍珠母、到人为铸造的金属,再变成纸币,一直演化为现代无形的数位化货币,钱在今日的角色与影响,仍与古代没有太大的不同。

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