当翼龙有可能压倒群雄,成为岛屿上的霸主吗?翱翔在外凡尼西亚的空中魔君「哈特兹哥翼龙」

吸血鬼的故乡外凡尼西亚(Transylvania)一直以来都是罗马尼亚的文化重镇,位于此处的哈泽格(Hațeg)不仅是充斥着中世纪古老建筑与教堂的文化古城,也是孕育了当代化石生物学的摇篮。

此地的旦苏修拉组(Densuș Ciula Formation)地层出土了不少恐龙化石,白垩纪末期的东欧地形相当破碎,当时的哈泽格是众多岛屿当中较大的一座。出身奥匈帝国的古生物学家诺普查男爵(Franz Nopcsa)便是在此研究晚白垩纪的动物相,而得出了岛屿动物可能因为适应外在环境而产生“侏儒化”的现象,这个假说也在后来的岛屿生物学当中得到验证。

法兰兹.诺普查,匈牙利裔的探险家、古生物学家、民族学者。

然而,晚白垩纪的哈泽格岛有个有趣的现象,那就是从有纪录以来,至今人们从未在当地采集到大型兽脚类出现过的踪迹,就连任何一颗牙齿也没有,这绝对是个非比寻常情况。对于这个不寻常的现象,英国的古生物学家戴伦奈许(Darren Naish)和翼龙专家马克维顿(Mark Witton)可能有个惊人的解释:

“在当地佔有顶级掠食者这个栖位的并不是恐龙,而是一种大型的翼龙!”

壮硕却仍所知甚少的神龙翼龙科

神龙翼龙科(Azhdarchidae)是一群生活于白垩纪末期极为特殊的动物,这个类群的翼龙有些体型异常的巨大,有些展翼长可超过 10 公尺、重达 220 公斤,犹如赛斯纳(Cessna)的单引擎飞机。比较知名的诺氏风神翼龙(Quetzalcoatlus northropi)便是属于这个类群。

这些翼龙经常被描述得相当壮观、且有个细长的脖子,还有一个不带有牙齿的喙。即便他们经常因为巨大的体型而成为电视或电影中的常客,但其实目前科学家仍对这些动物所知甚少,出土的化石也因为他们的身体结构不易保存,所以经常只有局部的零碎骨头被发现。

另一种神龙翼龙科的化石于 1991 年在哈泽格盆地中被发现,因为这些骨骼相当的壮硕,起先被认为是属于兽脚类恐龙所有。直到 2002 年,法国古生物学家巴佛陶(Eric Buffetaut)与他的同事才将这些化石鑑定为─怪物哈特兹哥翼龙(Hatzegopteryx thambema),并以希腊文“可怕的怪物”做为种小名来描述牠庞大的体型。

颈部短而粗壮的哈特兹哥翼龙或许能猎捕较大型的猎物。图/Mark Witton

正如同其他的神龙翼龙科成员,哈特兹哥翼龙出土的化石也相当破碎,编号 FGGUB R 1083A 的正模标本包含了一段严重损坏的左肱骨和一部分后半段的头颅骨;另外同一地层中还有一段巨大的股骨,标本编号 FGGUB R1625,据信也属于哈特兹哥翼龙所有。

根据这些已知的素材推估,哈特兹哥翼龙展翼长约10至12公尺。哈特兹哥翼龙的骨骼上有不寻常的增厚,这样的厚重、结实的解剖特征在翼龙身上相当罕见;为了减低飞行所需的负担,哈特兹哥翼龙的肱骨和头骨都有像海绵般内部空洞化的结构。

哈特兹哥翼龙最惊人的地方莫过于牠的头部结构,牠的颌关节具有独特的沟槽,能使牠们的嘴巴张得更开,巴佛陶等人根据现有的颅骨部分推估哈特兹哥翼龙的吻部竟然宽达 50 公分,整个头骨很可能长达三公尺。即使是由维顿在近年较为保守的估算,哈特兹哥翼龙仍是头颅骨最长的非水生动物。

哈特兹哥翼龙(C)与暴龙(A)、巴拉乌尔龙(B)和人类的比较图。source:wikimedia

但是像翼龙这样身体结构轻巧易碎的动物,真的有可能是主宰晚白垩纪东欧诸岛的顶级掠食者吗?

哈特兹哥翼龙与其他神龙翼龙科超级比一比

三种神龙翼龙科的骨骼与颈部结构復原图。风神翼龙(左)、哈特兹哥翼龙(中)、阿氏翼龙(右)。图/Darren Naish、 Mark Witton

为了更加瞭解哈特兹哥翼龙在独特的解剖结构,奈许和维顿比较了各种神龙翼龙科的颈部骨骼。

其他大型的神龙翼龙科成员─风神翼龙与阿氏翼龙(Arambourgiania)的颈部显得相当纤细而脆弱。阿氏翼龙是另一种出土于约旦的神龙翼龙科,模式标本是一段长达75公分的颈部骨骼,也因为这段骨骼长的惊人,最初被描述时还被误认为是翼骨的一部分。根据推测阿氏翼龙的颈部总长度可达2公尺,虽然知名度不及风神翼龙,但他的体型很可能比风神翼龙更为巨大,甚至可能是目前已知最大的翼龙类。

阿氏翼龙颈部纤细而脆弱可能倾向捕食较小型的猎物。图/Mark Witton

而这样的特征更衬托出了哈特兹哥翼龙颈部结构的独特性,对比于风神翼龙与阿氏翼龙这两种一般认知中神龙翼龙科的典型,哈特兹哥翼龙的颈部显得较短,且更为厚实粗旷。

编号 EME 315 的骨骼,是由维米尔(Mátyás Vremir)在 2010 年所描述一块出土于哈泽格地区的神龙翼龙科颈部骨骼,同时也是目前唯一一块属于哈特兹哥翼龙脊椎部分的素材。透过测量这块骨骼,奈许和维顿认为细长的颈部显然不是神龙翼龙科共有的解剖特征。事实上,近年发现更多新出土的神龙翼龙科化石也显示,这些动物可能远比我们过去想像中的更多样。

根据这两种大型神龙翼龙科不同的颈部结构,奈许与维顿认为牠们很可能在各自的生态系当中扮演着截然不同的角色。

一群诺氏风神翼龙的想像图。图/BY Witton and Darren Naish@wikimedia commons

长颈的阿氏翼龙和风神翼龙由于颈部可弯曲的范围小、且较少有肌肉附着,牠们可能倾向选择较小型的猎物。毕竟高强度的狩猎行为会增加对其颈部所需的应力,而牠们纤细的颈部可能无法承受这样的压力。

颈部较短而强壮的哈特兹哥翼龙则具有完全不同的捕食策略,由于颈部有厚实的骨骼、强健的肌肉附着以及宽阔的吻部,根据这些特质,哈特兹哥翼龙绝对是一种比阿氏翼龙更为结实的动物,且更能应付各种高强度的格斗,甚至能轻易的捕食体型较大的动物。

也许这解释了为何一个多世纪以来科学家从未能在哈泽格的旦苏修拉组找到任何大型的兽脚类出没的痕迹,因为自白垩纪末期的森诺曼阶(Cenomanian)至马斯垂克阶(Maastrichtian),哈泽格岛一带的岛屿地形相当破碎,对大型的兽脚类恐龙来说,环绕在四周的海洋根本就是天然屏障,但是要越过这些水域对哈特兹哥翼龙简直易如反掌,也无怪乎此处找不到大型兽脚类恐龙的踪迹。

在这里,哈特兹哥翼龙就像德古拉伯爵一样俯瞰他统治的领土。

参考资料

  1. Naish D, Witton MP. (2017) Neck biomechanics indicate that giant Transylvanian azhdarchid pterosaurs were short-necked arch predators. PeerJ 5:e2908. DOI:10.7717/peerj.2908

本文转载自作者博客:PREHISTORIC BEASTS ,欢迎追踪作者粉丝页:远古巨兽与他们的传奇

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