给耳朵“挠挠痒”能延缓衰老?


最近,利兹大学的研究人员发现,利用微电流刺激55岁以上受试者的耳朵后,可以增强他们的自主神经系统功能,这可能成为延缓衰老的一种新方法。这种疗法被称为迷走神经刺激,只需利用外部设备向耳朵输送微小无痛的电流,就能通过迷走神经向神经系统传递信号。这种微电流给人的感觉就像轻微地挠痒,因此也被研究人员称作“挠痒疗法”。


来源丨利兹大学

翻译丨何雨珊 

编辑丨杨心舟


伴随着年龄的增长,许多慢性病会变得更容易发生,比如高血压、心脏病和房颤。而这种新疗法则可以降低多种慢性病的患病率。研究人员认为,通过重新调整身体的内部控制系统,“挠痒疗法”可能将帮助人们以更健康的方式走向衰老,相关研究结果发表在《衰老》上。


利兹大学的比阿特丽斯·布雷瑟顿博士表示:“耳朵就像一道门,我们可以通过它来修复机体的代谢平衡,而无需药物或侵入性治疗。”



自主神经系统


自主神经系统调节着许多不受意志控制的身体机能,如消化、呼吸、心率和血压。它有两个分支,交感神经和副交感神经,它们相互拮抗,维持稳态和机体平衡。交感神经为身体的高强度活动做准备,而副交感神经则对低强度的休息和消化活动至关重要。


随着我们逐渐老去,并开始与疾病作斗争时,机体平衡发生变化,这两个神经分支走向失衡,交感神经开始占据主导地位。这种不平衡使我们更容易患上新的疾病,并且随着年龄的增长,身体机能也因此逐渐走向崩溃。


长期以来,临床医生十分看好电流干预神经系统的潜力。迷走神经是主要的副交感神经,所以也是电刺激的主要目标。以往的研究也曾试图通过刺激它来治疗抑郁症、癫痫、肥胖、中风、耳鸣和心脏病。然而,以往的刺激疗法需要通过手术在颈部植入电极,费用昂贵,且有副作用。


幸运的是,外耳特定部位的皮肤中有迷走神经的小分支,因此无需手术便可以刺激迷走神经。利兹大学先前的研究表明,对耳部迷走神经施加小的电刺激,也就是人们所描述的“痒痒的感觉”,可以改善30岁健康人群的自主神经系统平衡。目前,世界各地正在研究,经皮刺激迷走神经 (tVNS)可否用于治疗心脏问题、心理健康等各种病症。




减少衰老症状


70岁的黛安·克罗斯利参与了这项研究,并接受了为期两周的tVNS治疗。“我很高兴能参与这项有趣的研究,它让我意识到了自己的健康状况。” 她说,“这是一个很吸引人的课题,能参与其中,我感到骄傲。”


在新的研究中,利兹大学的科学家想探究tVNS是否能让55岁以上的人群受益,因为对这个年纪的人群来说,自主神经系统的平衡非常重要,而tVNS能够改善平衡状态,从而能帮助解决与衰老相关的健康问题。


研究小组招募了29名55岁及以上、健康状况良好的自愿者,教他们每天在家进行15分钟的tVNS治疗,疗程持续两周。结果表明,该疗法可以使副交感神经活动增加,交感神经活动减少,让自主神经系统重新达到平衡。此外,有一部分自愿者表示,该疗法改善了心理健康和睡眠质量。


调节自主神经系统平衡,可使我们以更健康的方式走向衰老,同时也可能帮助到那些患有心脏病或精神疾病的人们。此外,改善自主神经系统的平衡可以降低个体死亡风险,也减少了人们对药物和问诊的需求。


研究人员发现,最开始参与实验时那些自主神经系统严重失衡的个体,在接受治疗后,情况得到了显著的改善。研究小组认为,未来或将进一步确认该疗法的主要受益人群,并为他们提供更有针对性的治疗方案。


tVNS疗法之前被认为可以使抑郁症患者产生积极的心理效应,这也表明它有着显著的生理益处。该研究的通讯作者之一,苏珊·杜查尔斯博士表示:“我们相信,tVNS疗法能够改善人们的生活。同时,我们希望通过进一步的研究,发现tVNS对多种疾病的治疗效果。” 不过由于目前的研究设置的疗程较短,且参与人数较少,研究人员下一步将继续了解tVNS的长期治疗效果。


论文地址:

Effects of transcutaneous vagus nerve stimulation in individuals aged 55 years or above: potential benefits of daily stimulation





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