为了让这种虫子好吃又便宜,科学家让它们长胖了一倍……| 科学60秒


本周,我们为您精心挑选了 3 篇“科学 60 秒”英语新闻:

蚂蚁界的“行尸走肉”——僵尸木蚁 | 1:44

为了让这种虫子便宜又好吃,科学家让它们长胖了一倍…… | 2:09

痴情忠贞还是花心爱出轨?可能基因早已决定 | 3:18


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1. 新育种面包虫:更大却更弱


一斤鸡肉要花十几块钱,一斤牛绞肉大概是二三十块钱(国内可能比较贵),但一斤富含蛋白质的干黄粉虫(mealworm,俗称面包虫)的价格却是前者的两倍(国内可能比较便宜)


“一斤面包虫的价格还是比较高昂的。”胡安·A·莫拉莱斯-拉莫斯(Juan A. Morales-Ramos)说,他是密西西比州斯通维尔美国农业部(USDA in Stoneville, Mississippi)的一名昆虫学家。然而,据他所说,这一价格将会回落。


八年来,他的团队一直致力于选择性培育面包虫——一种拟步行甲虫(darkling beetle)的幼虫。他们的目标是培育出越来越大的虫子;现在,他们成功选育出了体积几乎两倍大的幼虫。但加倍的体积带来了进化的代价:越大的幼虫产卵越少,其后代越不如祖先强壮。


尽管如此,在线虫的世界里每一代生命持续较短,这意味着实验能更快速进行,因而如果对选育的虫株进行基因测序,则可能揭示出可培育的新性状。


“我们也许能够培育出一种超级品系,让这种面包虫长得更快更大,并可能有望产出更多的卵。”研究结果发表在《昆虫科学杂志》Journal of Insect Science上。


研究人员的最终目标,是让面包虫发挥除鱼饵外更大的作用。如果价格回落,它们将会作为饲养鱼和鸡的经济蛋白质原料。近期一项研究认为,对于人类饮食,面包虫甚至比牛肉或鸡肉健康得多。有许多文化也在引领这股潮流。


“不只是墨西哥,在亚洲和非洲许多文化里,人们都会经常吃各种昆虫,也会在市场上售卖。墨西哥有许多专门供应昆虫的餐馆,我说的可不只是普通的餐馆,而是像五星级餐厅那样的地方在供应。”


当然,在美国,我们也吃昆虫。但在不久的将来,我们可能会故意食之。


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2.“僵尸”是真实存在的!它们喜欢用力咬东西

一只被真菌感染、行为怪异的蚂蚁,爬到森林里它所能达到的最高处,用嘴攫取一片树叶或树枝,狠狠地咬下去:就像恐怖片中蹦出的画面。


“它进入了所谓的 ‘死亡-操纵表型’(death-grip phenotype)状态。”来自宾夕法尼亚州立大学(Penn State)的分子生物学家科琳·曼戈尔德(Colleen Mangold)说,“在这种行为开始数小时后,蚂蚁就会死去。”


这种名为线虫草属Ophiocordyceps的真菌随后会吞噬掉整具尸体,从蚂蚁身上生出肉柄(stalk),释放更多孢子,感染更多蚂蚁。真是残酷的过程。


“这不太合理,绝对不合理。”


曼戈尔德的团队想刨根问底,弄清为什么蚂蚁会这样——尤其是,它们如何被“死亡操纵”。因此,他们……[更多]






3. 痴情忠贞还是花心爱出轨?可能基因早已决定

单配偶制(monogamy),俗称“一夫一妻制”。是什么决定一个物种会两两配对,而其近亲物种却到处拈花惹草?答案可能就藏在基因里。


得克萨斯大学奥斯汀分校(University of Texas at Austin)的研究人员对动物进化中出现的复杂特征格外感兴趣。


“我们选择用单配偶交配制度来研究这个问题,因为在所有不同的脊椎动物进化之中都有单配偶交配的物种。”领导这项研究的丽贝卡·扬(Rebecca Young)是一名助理研究员、进化生物学家,她说,“我们能够在这些动物家系中,找到独立进化出单配偶制的物种。”


扬的同事、整合生物学教授汉斯·霍夫曼(Hans Hofmann)补充说:“我们很早就决定,不只要研究一组特定的动物,比如老鼠或鱼,或一种特殊的鸟,来比较单配偶制与非单配偶制。相反地,我们要对脊椎动物进行非常广泛的研究,要横跨4.5亿年的进化过程,那时这些鱼类、鸟类、青蛙和我们曾有过最后的共同祖先。”研究人员选择了5对物种……看看能否找到单配偶制动物独有的基因活性的特征模式。


于是,他们发现了 24 个基因,它们在脑中的活性与单配偶制高度相关……其中包括……[更多]





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