开采太空:未来资源争夺战

太空机器人的探矿旅途
太空开矿是一个庞大复杂且科技含量高的工程,但无论其工程有多么复杂,总会包括“探矿”、“开矿”、“运矿”这3个基本环节。
关于“探矿”这个问题,美国行星资源公司的做法十分靠谱,他们先利用太空望远镜对一些小行星进行了观测,利用观测的表象大体确定不同的小行星上到底含有什么样的“富矿”。当然这些“观测”对于遥远的小行星来说并不非常确切,其结果还属于“眼见为虚” 的阶段,所以科学家们计划从今年开始选择性地向一些近地小行星发射太空机器人。机器人着陆小行星后,就会对这些小行星上的矿物资源种类及含量进一步勘探分析,以便最终“敲定”小行星上的矿物含量是不是有真正的开采价值,如果有则会当成下一步“大规模”开发的首选目的地。

向着含水的小行星进发
说到“开矿”,太空开矿的工艺和地球开矿的工艺应该是大体相同,不同的是太空开矿所需要消耗的大量水和氧气这两种资源比较难得。
从地球上将水和氧气带到小行星上并非易事,这需要花费惊人的财力物力,从而影响太空开矿的实际价值。为了避免缺水缺氧带来的开矿困难,科学家的想法是要到含水的小行星上去开矿。有了水事情就好办多了,因为水可以分解得到氧气,从而满足太空开矿的水消耗和氧气消耗的需要。

科学又疯狂的搬运工
最后说一下“运矿”。小行星距离地球相当远,如何向地球运送开采来的矿物呢?
科学家的想法很大胆,也很有创意:他们要把矿物丰富且距离地球遥远的小行星慢慢向地球方向牵引,通过不断改变小行星的运行轨道,让它们距离地球越来越近,直到拉近到一个小功率的太空飞船就能顺利往返地球和小行星的距离为止,这时就可以用普通飞船实现近距离且高效率地运输太空矿石了。

摘自《探索与发现》
作者:史峰

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